‘We ate toasted sandwiches for five years. Things are going better now’

Studytube started out as a typical attic room company, nearly went bankrupt on various occasions and radically changed its business model several times. Now the education platform posts revenues in the millions and has earned the trust of venture capital investors. This week Studytube announced that it had secured €2 million of venture capital funding. The main investor is Vortex and the existing shareholder henQ is also providing an additional sum. The company’s total investment capital will therefore amount to €3.2 million. The money will fund further growth in the business training market.

The start-up even made a profit this year. That prompted co-founder Homam Karimi (33) to turn to the capital market again. ‘We’ve found a sales model that works. We could have opted for steady, organic growth, but that’s not our style. Revenues were up 300% last year. We want to do that again this year.’

Studytube was established within the walls of Maastricht University. In a short time it was able to interest 10,000 law students in its Studytube Law online study model. ‘We were a nice, small publisher and were successful in our niche, but ultimately it proved very difficult to replicate that model, which worked so well for law studies, in other courses.’ The turning point came when advertisers on Studytube Law started to approach the company with requests to develop a personal training platform for their employees. ‘That was our Holy Grail,’ says Karimi.

Over a hundred operators now have their own platform to coordinate employees’ training courses on Studytube, of which Manpower Group with 26,000 employees is one of the largest. Other familiar names include Delft University of Technology, HU University of Applied Sciences Utrecht, Crédit Agricole and Twynstra Gudde. Studytube provides these organisations with a learning environment from which they can coordinate the complete learning offer.

The educational package comprises micro trainings, online trainings, courses with an online and offline element as well as conventional trainings. Some of the content comes from existing operators, such as inspiring videos from the internet. Part of the skills training is produced by Studytube itself and part comes from the customer, including training courses for new employees. The platform also provides a network of 170 qualified trainers for conventional courses. In total 25,000 learning pathways are available, says Karimi. ‘We give employees control of their own development. They determine how, when and often even what they will learn.’ The Studytube study management system monitors employees’ progress and development and provides guidance where necessary.

The skills training courses that the start-up develops itself are paid for partly by the hired trainers. That may sound odd, but according to Karimi it helps to get the best trainers. They receive a fee for every training course taken. ‘A trainer has limited capacity. By working with us they generate a passive source of income.’ According to the entrepreneur, the best trainer can bring in an additional €100,000 annually. ‘You could think of us as the Netflix of online learning.’

Clients choose a training course and the number of classes they wish to offer their staff. Karimi says that such centralised training offer results in a great deal of clarity. ‘Companies can automate their training process in one place.’

The service costs around €7,500 per year for 50 licences. Larger customers pay several hundred thousand euros annually.

With a hundred customers and revenues of several million, Studytube is still a minor player in the field. ‘With revenues of €200 million, NCOI is one of the largest in the Netherlands, and yet it doesn’t even amount to 5% of the total offering. There’s more than enough space left in the market.’

Karimi has plenty of ambition. ‘Tomorrow’s trainer is a technology company,’ he says. The entrepreneur is following the example of companies such as Booking.com and Uber, which have grown large in their market segment without actually owning a single hotel or taxi themselves.

Karimi and his team focus entirely on the Studytube employee platform. Their previous Studytube Law study platform still exists and is currently being run by students. ‘The income is substantially higher than the costs and it is still performing well.’

It was not always that easy. ‘In the six years of our existence we’ve nearly gone bankrupt a few times, have always had to keep a close eye on costs, have regularly tapped our investors for bridging loans and ate toasted sandwiches for five years. The fact that we were able to persevere for so long is purely down to doggedness. It’s only in the past year that we’ve known we’re on the right path.’

That presents new challenges. ‘It’s a completely different type of stress. Now we no longer need to worry whether we’ll be able to pay the salaries next month, but whether we can maintain average growth of 20% month on month, whether we can hire the right people and whether our processes are set up properly. We don’t want to spoil this.’

The new shareholders are a great help in that regard. ‘They force us to move to a higher level. The business operations and the financial management have been professionalised and we no longer do things on gut feeling, but on the basis of data.’ The two founders, Karimi and Gerhard Riphagen, still hold just over half of the shares.

‘We have a lot going for us at the moment,’ says Karimi. ‘The spirit of the time, the market – these are things you can’t predict. It’s all down to luck. We have the right product and the right target group at the right time.’

Rutger Betlem
FD.nl

—————————————————————-Dutch version below:—————————————————————-

Studytube begon als een typisch zolderkamerbedrijf, ging een paar keer bijna failliet en paste zijn businessmodel meermalen radicaal aan. Inmiddels loopt de omzet van het opleidingsplatform in de miljoenen en is er vertrouwen van durfinvesteerders.

Deze week maakte Studytube bekend € 2 mln durfkapitaal veiliggesteld te hebben. De hoofdinvesteerder is Vortex en ook bestaande de aandeelhouder henQ stort bij. In totaal komt het investeringskapitaal van het bedrijf daarmee op € 3,2 mln. Het geld wordt aangewend om verder te groeien in de markt van bedrijfsopleidingen.

De start-up was dit jaar zelfs even winstgevend. Reden voor medeoprichter Homam Karimi (33) om nog eens de kapitaalmarkt op te gaan. ‘We hebben een salesmodel gevonden dat werkt. We hadden ervoor kunnen kiezen rustig autonoom te groeien, maar dat past niet bij ons. Afgelopen jaar nam de omzet 300% toe. Dat willen we dit jaar weer.’

Studytube ontstond binnen de muren van de Universiteit Maastricht. In korte tijd wist de start-up 10.000 rechtenstudenten voor hun onlinestudiemodel Studytube Law te interesseren. ‘We waren een leuke kleine uitgever en succesvol in onze niche, maar uiteindelijk bleek het erg lastig om het model, dat zo goed werkte voor rechtenstudies, naar andere opleidingen te kopiëren.’ Toen adverteerders op Studytube Law de onderneming gingen benaderen met het verzoek om een persoonlijk opleidingsplatform voor hun medewerkers kwam de omslag. ‘Dat was onze heilige graal’, zegt Karimi.

Inmiddels hebben ruim honderd partijen een eigen platform voor het coördineren van het opleidingstraject van werknemers op Studytube, waarvan Manpower Group met 26.000 werknemers een van de grotere is. Andere bekende namen zijn onder meer TU Delft, Hogeschool Utrecht, Credit Agricole en Twynstra Gudde. Studytube verzorgt voor deze partijen een leeromgeving waar vanuit ze het complete leeraanbod kunnen coördineren.

Het educatieve pakket bestaat uit microtrainingen, online trainingen, trajecten met een online- en een offline-element en ook klassikale trainingen. Een deel van de content komt van bestaande partijen, zoals inspirerende filmpjes van internet. Een deel van de vaardigheidstrainingen wordt door Studytube zelf gemaakt en een deel komt van de klant, waaronder opleidingstrajecten voor nieuwe werknemers. Ook voorziet het platform in een netwerk van 170 gekwalificeerde opleiders voor klassikale trainingen. In totaal zijn er 25.000 leertrajecten beschikbaar, zegt Karimi. ‘We geven medewerkers de regie over hun eigen ontwikkeling. Ze bepalen hoe, wanneer en vaak ook wat ze leren.’ Het studiemanagementsysteem van Studytube houdt toezicht op de voortgang en de ontwikkeling van medewerkers en stuurt waar nodig bij.

De vaardigheidstrainingen die de start-up zelf ontwikkelt worden gedeeltelijk betaald door de ingehuurde trainers. Dat klinkt wellicht vreemd, maar volgens Karimi helpt dit juist om de beste trainers te krijgen. Voor iedere gevolgde training krijgen ze een vergoeding. ‘Een trainer heeft een beperkte capaciteit. Door met ons te werken genereren ze een passieve inkomstenbron.’ Volgens de ondernemer haalt de beste trainer zo 100.000 op jaarbasis extra binnen. ‘Zie ons als het Netflix voor online leren.’

Opdrachtgevers kiezen zelf een training en het aantal lessen dat ze aan hun personeel aan willen bieden. Dat gecentraliseerd aanbieden van opleidingen leidt volgens Karimi tot veel duidelijkheid. ‘Bedrijven kunnen op één plek hun opleidingsproces automatiseren.’ Voor vijftig licenties kost de dienst zo’n € 7500 per jaar, grotere klanten betalen enkele tonnen op jaarbasis.

Met honderd klanten en een omzet van enkele miljoenen is Studytube nog een kleintje in het domein. ‘NCOI is met een omzet van € 200 mln een van de grootste in Nederland, en die doen nog geen 5% van het totaalaanbod. Er is nog meer dan genoeg ruimte in de markt.’ Aan ambities geen gebrek bij Karimi. ‘De opleider van morgen is een technologiebedrijf’, zegt hij. De ondernemer spiegelt zich daarbij aan partijen als Booking.com en Uber, die groot zijn in hun marktsegment zonder zelf ook maar één hotel of taxi te bezitten.

Karimi en zijn team richten zich volledig op het werknemersplatform van Studytube. Hun voormalige studieplatform Studytube Law bestaat nog steeds en wordt tegenwoordig gerund door studenten. ‘De opbrengsten zijn fors hoger dan de kosten en het functioneert nog altijd goed.’ Zo gemakkelijk was het niet altijd. ‘We zijn in de zes jaar van ons bestaan een paar keer bijna failliet geweest, hebben altijd heel strak op de kosten moeten letten, moesten geregeld bij onze investeerders aankloppen voor overbruggingskrediet en aten vijf jaar lang tosti’s. Dat we het zo lang volgehouden hebben, is pure koppigheid. We weten pas sinds een jaar dat we op de goede weg zijn.’

Dat zorgt voor nieuwe uitdagingen. ‘Het is een heel ander type stress. We hebben nu geen zorgen meer of we de salarissen volgende maand nog kunnen betalen, maar of we de gemiddelde groei van 20% maand op maand vast kunnen houden, de juiste mensen aan kunnen nemen en of onze processen goed ingericht zijn. We willen dit niet verpesten.’ De nieuwe aandeelhouders helpen daar sterk bij. ‘Ze dwingen ons naar een hoger niveau te komen. De bedrijfsvoering en de financiële huishouding zijn geprofessionaliseerd en we doen dingen niet meer op gevoel, maar op basis van data.’ De twee oprichters, Karimi en Gerhard Riphagen, hebben nog iets meer dan de helft van de aandelen in handen.

‘We hebben veel mee zitten op het moment’, zegt Karimi. ‘De tijdgeest, de markt. Dit kun je niet voorspellen. Het is dom geluk. We hebben het juiste product, de juiste doelgroep en het juiste moment.’

Rutger Betlem
FD.nl